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celdas reales operculadas, listas para desarrollar reinas criadas en incubadora

Celdas reales ya operculadas.

Las incubadoras de reinas son una herramienta muy utilizada en la apicultura. Ahora, un investigador señala que estas reinas criadas en incubadora tendrían menos calidad que las desarrolladas dentro de las colmenas.

En la cría de reinas a gran escala, las incubadoras son herramientas muy habituales. Son dispositivos que mantienen una temperatura constante similar a la de la cámara de cría de una colmena (y, en teoría, también la humedad). En ellas, se almacenan a veces centenares de celdas reales operculadas, a la espera del nacimiento de las reinas o de ser implantadas en una colonia.

Sin embargo, a pesar de lo extendido de su empleo en la apicultura, hay poca información sobre la calidad de estas reinas desarrolladas fuera de la colmena. Ahora, un investigador egipcio publica un artículo en el que expresa sus dudas sobre esa calidad. Para Hossan F. Abou-Shaara, investigador del Departamento de Protección Vegetal de la Universidad de Damanhour, en Egipto, “las reinas incubadas artificialmente pueden fallar con más frecuencia que las incubadas naturalmente en el mismo apiario”.

Sigue leyendo para saber más sobre este hallazgo y sobre las técnicas para contar con abejas reinas criadas en incubadora.

El artículo del doctor Abou-Shaara se ha publicado en la revista Bee World, una de las más prestigiosas del campo de la apicultura y perteneciente al importante grupo de publicaciones científicas Taylor & Francis. Su título es: “Nota crítica sobre la incubación de celdas reales operculadas y la necesidad de más investigación”.

1 – Dudas sobre la calidad de las reinas criadas en incubadora

En este trabajo, el investigador egipcio se hace eco de las quejas de muchos apicultores de su país, que aseguran que las reinas criadas en incubadora sufren un “fracaso más rápido” que las incubadas de forma natural en las colmenas.

Según estos profesionales, las reinas criadas en las incubadoras artificiales “tienen una vida más corta” y desarrollan familias más pequeñas que, además, hibernan peor. También han encontrado que las colonias tienden a reemplazar más estas reinas que a las que se han incubado en colmenas de forma natural.

Finalmente, el investigador recoge la idea de los apicultores de que el “método de incubación afecta a la calidad de los apareamientos de las reinas, a su capacidad para poner huevos y al control de la reina sobre la colmena”.

Preocupado por estos testimonios, Abou-Shaara ha revisado la bibliografía científica sobre el uso de incubadoras para criar reinas. En esa literatura, ha encontrado múltiples ejemplos de investigaciones que avalan que estos dispositivos son útiles para lograr el éxito en el nacimiento sincronizado y controlado de las reinas.

Sin embargo, también ha descubierto que falta información sobre la calidad de las reinas incubadas artificialmente a largo plazo.

incubadora de reinas para disponer de reinas criadas en incubadora

Incubadora de reinas. Foto: La Tienda del Apicultor.

Aunque reconoce que falta todavía mucha investigación para determinar esta aparente falta de calidad, Abou-Shaara apunta a los materiales utilizados en la incubación artificial. Cree que, en muchos casos, los criadores utilizan incubadoras de mala calidad, a menudo hechas por ellos mismos. En su opinión, estos problemas técnicos influyen en el desarrollo de las reinas incubadas. Considera también que sus defectos “podrían atribuirse a las posibles fluctuaciones en la temperatura, la humedad relativa y los niveles de dióxido de carbono durante el período de incubación de 7 a 9 días”.

Señala el científico que la temperatura es relativamente fácil de gestionar incluso en incubadoras caseras, pero que, en cambio, factores como la humedad relativa y las fluctuaciones de temperatura y de dióxido de carbono no se pueden controlar, salvo que se utilicen equipos muy avanzados y especializados.

Por último, insiste en la necesidad de llevar a cabo más estudios para confirmar esas causas que esboza para la mala calidad de las reinas incubadas artificialmente. Señala que son necesarios trabajos científicos para “comparar reinas tanto a nivel morfológico como fisiológico, seguidos de estudios de campo para rastrear su desempeño en colonias durante un año o más”.

También apunta se debe realizar un “seguimiento de las alteraciones del comportamiento de la reinas a corto y largo plazo” y sugiere que se estudien las diferentes técnicas de incubación y modelos de incubadora. En su opinión, se deben comparar las marcas y modelos, centrándose en el registro preciso de la temperatura, la humedad relativa y las fluctuaciones de CO2 durante el período de incubación de las celdas operculadas.

Finalmente, considera que las comparaciones entre subespecies de abejas melíferas e híbridos también son importantes, ya que pueden responder de manera diferente a los métodos de incubación artificial.

Abou-Shaara explica que “estos esfuerzos serán de gran ayuda en la cría comercial de reinas para determinar las mejores prácticas de incubación”.

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2 – ¿Qué es una incubadora de reinas?

La incubadora de reinas es un dispositivo ampliamente utilizado en la apicultura moderna y, específicamente, en las técnicas de cría de reinas. Se trata de un contenedor con temperatura y (no siempre( humedad controladas. Dentro se almacenan celdas reales operculadas, de forma que se puede controlar su evolución, sincronizar el nacimiento de las reinas y gestionar su manejo de forma centralizada.

Las incubadoras de reinas se desarrollaron para uso científico. Las primeras fueron utilizadas por investigadores a principios de la década de los 70 del siglo pasado. En los laboratorios, las empleaban para disponer de reinas de forma cómoda, sin tener que ir a buscarlas a los apiarios cada vez.

Sin embargo, pronto dieron el salto a la práctica apícola y fueron introducidas en los manejos de la apicultura comercial. Actualmente, entre los apicultores conviven incubadoras de reinas de alto nivel tecnológico y también equipos caseros, elaborados a partir de materiales reciclados, como frigoríficos.

Incubadoras de reinas: bases técnicas

En esencia, una incubadora de reinas no es más que un contenedor (una caja o armario) en el que, gracias a un termostato, se puede mantener una temperatura constante similar a la que se encuentra dentro de la cámara de cría de una colmena: entre 32,3 y 35º.

Además, es necesario mantener un determinado nivel de humedad relativa, en torno al 70-75 por ciento. Esto es más complicado y requiere tecnología más sofisticada. Sin embargo, muchos apicultores que construyen sus propias incubadoras optan por colocar dentro un recipiente con agua o un paño empapado. Este sistema, como explica Abou-Saahara, no es totalmente fiable para garantizar la humedad.

incubadora de reinas lista para desarrollar reinas criadas en incubadora

Incubadora de reinas elaborada con un antiguo refrigerador. Foto: Kris Fricke, en Flickr.

En cuanto a formatos, entre las incubadoras comerciales hay una gran variedad. Desde pequeños dispositivos pensados para unas pocas celdas reales, hasta armarios que pueden albergar cientos de ellas.

En estos equipos de carácter más profesional, se incluyen ventiladores para que circule el aire, termostatos y reguladores de la humedad, además de iluminación interior. En algunos casos, se incluyen humidificadores por ultrasonidos.

Además, los comercios de material apícola ofrecen incubadoras de transporte, que son cajas más pequeñas, alimentadas por batería. Se utilizan para trasladar las reinas desde los apiarios a incubadoras más grandes y estables, o para llevar las celdas desde las incubadoras a las colmenas o núcleos donde se quieran introducir.

Así, y como propone el trabajo de Abou-Saahara, es mejor confiar en equipos de calidad y más avanzados a la hora de producir reinas criadas en incubadora.

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3 –Cómo se maneja una incubadora de reinas

Como todo apicultor debe saber, las reinas se desarrollan a partir de un huevo que es alimentado de forma especial con jalea real. Al tercer día, el huevo eclosiona y aparece la larva. En la cría de reinas, se utilizan esas larvas de tres días para hacer traslarves, porque son las de mejor calidad y las abejas las aceptan más fácilmente.

La etapa de larva dura cinco días y, una vez terminada, las nodrizas sellarán las celdas reales, de las que siete días después emergerán las reinas. En total, el proceso dura 15 días, pero la celda no se vuelve a tocar después del sellado.

En ese momento, cuando la futura reina tiene ya ocho días y está operculada, se pueden cosechar las realeras e introducirlas en colmenas o núcleos, o bien llevarlas a una incubadora. Para que se puedan cosechar sin problemas, lo mejor es utilizar técnicas basadas en el traslarve o en sistemas como el Cupularve, que emplean cúpulas de plástico para el desarrollo de la reina. Si se emplean otros métodos, como el Miller, el Alley, el de racimo o el Hopkins, habrá que cortar cuidadosamente las celdas antes de colocarlas en los tubos protectores.

Después, si se opta por almacenarlas en incubadoras, es importante que las realeras estén bien protegidas por protectores plásticos, para evitar que un nacimiento prematuro permita a una reina destruir a las que todavía están operculadas.

Ventajas de las incubadoras de reinas

Si se cuida convenientemente la temperatura y la humedad, las incubadoras de reinas dan buenos resultados a los criadores. Entre otras ventajas, encuentran estas:

  • Concentración y control. Al tener todas las realeras juntas, el apicultor puede monitorizar más fácilmente su desarrollo. Se ahorra la revisión de varias o muchas colmenas para comprobar la marcha de las celdas.
  • Nacimientos sincronizados. Como todas las realeras están en las mismas condiciones, los nacimientos se sincronizan y tienen lugar en los mismos días, con muy poca diferencia temporal. Esto facilita la tarea de dotar a núcleos, núcleos de fecundación o colmenas con reinas o realeras.

Un apicultor, traslarvando reinas en la técnica de la cría de reinas sin orfanizar - Apicultura y miel

El traslarve, técnica fundamental, pero también compleja. Foto: Natasha de Vere & Col Ford.

  • Evita destrucciones de reinas. En ocasiones, por ejemplo, si el tiempo empeora de pronto, las nodrizas paralizan el desarrollo de nuevas reinas y llegan a destruir las realeras. Esto no sucede si las reinas son criadas en incubadoras.
  • Poder utilizar las acabadoras. En las técnicas de cría de reinas es frecuente utilizar colmenas iniciadoras (las que arrancan las celdas) y terminadoras (las que las completan y cuidan. Al llevarse las realeras a una incubadora, estas colonias acabadoras están disponibles para otro ciclo de cría.

Gracias a estos dispositivos, es fácil contar con muchas reinas criadas en incubadora. Sin embargo, como hemos visto en el trabajo publicado en Bee World, arroja dudas sobre su calidad a largo plazo.

4 – Bibliografía empleada

Abou-Shaara, H. F. (2024). Critical Note on Incubation of Capped Queen Cells and Need for ResearchBee World, 1–2. https://doi.org/10.1080/0005772X.2024.2349320

Biri, Melchiorre & Prats, Carmen (1988) El gran libro de las abejas. Barcelona: Editorial de Vecchi.

Jean Prost, Pierre (2007) Apicultura. Conocimiento de la abeja. Manejo de la colmena. Barcelona: Editorial Mundi Prensa.

Lasanta, Eugenio (2018). Apicultura práctica tradicional y moderna: La esencia en el hexágono. Madrid: Liber Factory.

Nobusawa, C. (1970). Cría artificial de abejas reinas en incubadora. Saisyu a Siiku, 32(8), 269–271.

Robles, Elena & Salvachúa, Carmelo (2012) Iniciación a la apicultura. Tecnología y calendario. Madrid: Editorial Mundi Prensa.

Salvachúa, Carmelo & Robles, Elena (2003) Manual de apicultura práctica. Sector apícola Galego.

Wilson, Noah (2014) La abeja. Una historia natural. Librería Universitaria de Barcelona: Barcelona.

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