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colmenas decoradas en Eslovenia

Colmenas decoradas, muy típicas de los países de Europa del este. Estas son de Eslovenia.

Un reciente estudio científico analiza a fondo las oportunidades y las amenazas que alberga la apicultura en Europa. En este Día Mundial de las Abejas, reflexionamos sobre el futuro de la apicultura en Europa, un territorio que debería ser un santuario para estos insectos, pero que presenta sombrías previsiones.

Un año más, el 20 de mayo celebramos el Día Mundial de las Abejas, una jornada de reivindicación impulsada por las Naciones Unidas. En esta edición, los organizadores han puesto la mirada en la juventud, en los jóvenes como futuro de la apicultura. Destacan la necesidad de “implicar a los jóvenes en la apicultura y los esfuerzos de conservación de los polinizadores, ya que ellos son los guardianes del futuro nuestro medio ambiente”.   

En Apicultura y Miel, por supuesto, nos sumamos a esta iniciativa de Naciones Unidas y la FAO y, como ediciones anteriores, proponemos una reflexión sobre el estado de la apicultura y su devenir. En esta ocasión, el tema propuesto por la organización no puede ser más adecuado: el papel de los jóvenes en la apicultura.

Con esa idea, nos hemos planteado una pregunta sencilla, pero de difícil respuesta: ¿tiene futuro la apicultura en un territorio como Europa? A priori, el Viejo Continente, con sus avanzadas legislaciones de protección del territorio y de la biodiversidad, debería ser una especie de santuario para las abejas y los apicultores. Pero, ¿lo es de verdad? ¿Hay futuro para la apicultura en Europa?

Hemos querido buscar respuesta a esta pregunta en la ciencia. Un estudio reciente firmado por una veintena de investigadores de toda Europa, analiza las oportunidades y las amenazas que emergen ante el futuro de la apicultura en Europa. Sigue leyendo para conocerlas.

ÍNDICE DEL ARTÍCULO
1 – Oportunidades para la apicultura en Europa
2 – Amenazas para la apicultura en Europa
3 – Apicultura en Europa: una frágil potencia mundial
4 – Día Mundial de las Abejas 2024
5 – Bibliografía empleada

El trabajo se ha publicado en la revista Scientific Reports, que pertenece al prestigioso grupo de Nature. Se titula “Amenazas y oportunidades emergentes para las especies de abejas gestionadas en los sistemas agrícolas europeos: una exploración del horizonte” y se propone algo tan sencillo como entender qué futuro puede tener la apicultura en Europa analizando para ello el futuro de las abejas en Europa. Si las abejas no tienen un horizonte despejado en el continente, difícilmente lo van a tener los apicultores europeos.

1 – Oportunidades para la apicultura en Europa

El equipo internacional de investigadores, que incluye también a un científico español, Vicente Martínez, vinculado a las universidades de Murcia y Liverpool, está encabezado por Bryony K. Willcox, del Centro para la Investigación Agroambiental de la escuela de Agricultura de la Universidad de Reading, en el Reino Unido. Bajo su dirección, se diseñó una investigación de gran alcance que utilizó la técnica del método Delphi, un sistema de trabajo muy empleado para consensuar ideas de informantes expertos.

Se trabajó con una serie de entrevistas a 20 especialistas que forman parte del proyecto Poshbee, una iniciativa financiada por la Unión Europea para identificar y reducir los factores que amenazan a las abejas en Europa.

A estos expertos, se les pidió que recabaran información a través de sus redes de investigación y sus contactos en las apiculturas de sus países, incluyendo naciones no pertenecientes a la UE, como Reino Unido, Suiza o Noruega. El objetivo era objetivo era “identificar problemas poco conocidos que podrían tener un impacto sustancial, positivo o negativo, en las abejas gestionadas (por ejemplo, Apis mellifera , Bombus spp., Osmia spp.) en los sistemas agrícolas europeos durante los próximos 10 años.

A partir de sus respuestas, los científicos han podido filtrar multitud de oportunidades y amenazas para, finalmente, aquilatar la información en 21 temas sobre los que trabajar.

Las oportunidades para la apicultura

Entre estos 21 grandes temas que han identificado los expertos, se encuentran estas oportunidades para la apicultura en Europa:

  • Mayor disponibilidad de tecnología y automatización. Los investigadores señalan que “el desarrollo de la tecnología de sensores, la expansión de las infraestructuras inalámbricas y la mayor capacidad para gestionar y modelar big data y proporcionar predicciones podrían representar una oportunidad para interconectar los colmenares de toda Europa y producir predicciones en tiempo real que podrían respaldar las decisiones en el campo”.
  • Investigación en pesticidas menos agresivos. Se espera que, en los próximos años, la ciencia aporte fórmulas menos agresivas para los pesticidas y otros agroquímicos que hoy dañan a las abejas. Esto choca con la reciente decisión de la UE de paralizar la retirada de los pesticidas en la agricultura comunitaria.

imagen del estudio sobre el futuro de la apicultura en Europa

Imagen resumen del estudio. Foto: Willcox et al.

  • Más abejas resistentes a la varroa. El artículo subraya la importancia de la selección de abejas resistentes a la varroa, que, poco a poco, aumenta en Europa. Creen que en la próxima década, su producción podría dispararse y aliviar los daños que causa la varroa.
  • Política agrícola favorable. Para los investigadores, las políticas agrícolas europeas (la nueva PAC), más centradas en la protección medioambiental, representan una excelente noticia y una esperanza para las abejas, que deberían recuperar espacio en los ecosistemas. En ese sentido, destacan la importancia para la apicultura de la Ley de la Restauración de la Naturaleza que impulsa la UE. Sin embargo, las recientes protestas de agricultores y ganaderos han hecho que los 27 suavicen las exigencias medioambientales a la agricultura, con lo que se enfrían estas buenas expectativas para la apicultura.
  • Mejores dietas artificiales. El estudio pone el énfasis en la necesidad de mejorar la disponibilidad de recursos para las abejas en el campo, de forma que su dieta sea variada. Esto pasa, por ejemplo, por seguir las directrices de la UE en materia de rotación y variedad de cultivos, de manera que las abejas dispongan de más floraciones.
  • Inteligencia artificial. La irrupción de la apicultura de precisión y la inteligencia artificial en la apicultura se interpreta como una gran oportunidad en la lucha contra enfermedades y plagas. También ayudará para optimizar los tratamientos agrotóxicos (sobre todo, herbicidas), reduciendo su impacto en las abejas.
  • Marcadores genéticos. La genética tiene cada vez más que decir en la apicultura. Se espera que, en los próximos 10 años, se dispondrá de “kits de marcadores genéticos portátiles que podrían usarse directamente en el campo y ayudar a los apicultores a seleccionar colonias con características relacionadas con la resiliencia (a los parásitos, a la sequía, a las temperaturas más altas)”.
  • Menos contaminación ambiental. La popularización de los vehículos eléctricos contribuirá a reducir el impacto ambiental que producen los que utilizan motores térmicos. En concreto, se espera una notable reducción de gases y partículas que contaminan la vegetación y acaban en los productos de las colmenas.

2 – Amenazas para la apicultura en Europa

Por el lado de las amenazas, el panorama que describe este estudio resulta más sombrío. Son factores que, si no se corrigen pronto, tienen la capacidad de acabar con la apicultura en Europa tal y como se ha conocido hasta ahora. Las principales amenazas para la apicultura en Europa son:

  • Aumentan los depredadores y los patógenos. El estudio señala la fragilidad del territorio europeo ante la llegada de nuevos depredadores y enfermedades para las abejas. En especial, destaca la gravedad de la posible llegada de especies como la avispa mandarina, la avispa oriental (ya presente en España) o el pequeño escarabajo de la colmena. También destaca el enorme impacto que está teniendo la avispa asiática. Los científicos piensan que “es probable que tanto el número de depredadores invasores como el impacto de los patógenos sigan creciendo en los próximos diez años”.
  • Fenómenos climáticos extremos. Sequías, olas de calor, inundaciones… La investigación plantea un futuro sacudido por fenómenos extremos, consecuencia en gran medida del cambio climático, uno de los factores que más amenazan a la apicultura en Europa.

Apicultura en zonas desérticas, una de las consecuencias de la apicultura y el cambio climático

Apicultor, trabajando en zonas desérticas.

  • Falta de formación en los apicultores. Un hallazgo inesperado por parte de los investigadores es la creciente falta de formación de los apicultores. Destacan que se incorporan muchas personas a la apicultura, pero no todas tienen los conocimientos que se requieren en circunstancias tan adversas: “Los apicultores inexpertos con apiarios pequeños experimentan hasta el doble de tasa de mortalidad invernal en comparación con los apicultores experimentados, posiblemente debido a un control inadecuado de las enfermedades”.
  • Microplásticos. Los microplásticos y nanoplásticos son una gran amenaza para los ecosistemas de todo el planeta y, en Europa, suponen un factor de peligro importante para los polinizadores.
  • Pesticidas. Si bien se trabaja en fórmulas menos agresivas, los pesticidas y biocidas siguen suponiendo un grave riesgo para la apicultura. Además, como se ha señalado antes, su retirada en la UE se ha paralizado tras las protestas de agricultores y ganaderos en el invierno pasado.
  • Aumento de la apicultura trashumante. Los investigadores consideran que la apicultura trashumante o migratoria puede generar impactos negativos en los polinizadores locales: “dada la importancia de los genotipos adaptados localmente en Europa y las amenazas que plantean las enfermedades, el aumento de la apicultura trashumante podría tener un alto impacto negativo en la salud de las abejas melíferas europeas”.
  • Sustitución de polinizadores. La agricultura trabaja en nuevos “métodos para promover la partenocarpia (cuajado de frutos en ausencia de fertilización), como la modificación genética, la aplicación de hormonas y la reproducción selectiva”, técnicas que “pueden reducir la necesidad de polinizadores en muchos cultivos hortícolas”.

trajes de apicultor oz armour

Además de estas oportunidades y amenazas, el estudio identifica también factores que podrían estar en ambos listados: pueden ser tanto riesgos, como soluciones. Son aspectos como los plaguicidas basados en nanotecnología, los cambios en las prácticas agrícolas impulsados por las estrategias conservacionistas de la UE, los riesgos derivados del comercio de abejas, el impacto de la guerra de Ucrania en la PAC y la expansión de los cultivos modificados genéticamente. Todos estos factores presentan aspectos positivos para la apicultura, pero también pueden tener consecuencias lesivas que hoy en día es difícil valorar.

Con todo, este estudio científico plantea un horizonte complejo para la apicultura en Europa. Por un lado, las políticas medioambientales y las mejoras tecnológicas invitan al optimismo. Por otro, problemas con los pesticidas, el cambio climático, la falta de formación y la expansión de depredadores mueven más bien a pesimismo.

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3 – Apicultura en Europa: una frágil potencia mundial

La apicultura en Europa es una actividad que goza de gran prestigio y tiene una notable musculatura. No en vano, como bloque, los 27 países de la UE constituyen el mayor productor del mundo, solo por detrás de China.

Según datos de la Comisión Europea publicados el pasado mes de abril, el censo de colmenas en los 27 estados miembros llegó a 20270000 colonias a finales de 2022, una cifra que no deja decrecer desde 2017, cuando había casi 16,5 millones.

España es el país con más colmenas, algo menos de 3 millones en 2022, muy por delante de Rumanía, Grecia e Italia, que son los países que siguen en tamaño de la cabaña apícola. Sin embargo, el país con más apicultores es Alemania, donde hay cerca de 150000 personas que se dedican de una u otra forma a este mundo. En España, por ejemplo, había unos 36500 en 2022.

Si atendemos a las cifras de producción, en 2022 la Unión Europea puso en el mercado más de 285000 toneladas de miel, siendo superada solo por China, que logró comercializar 472000 toneladas. El país europeo que más miel produjo ese año fue Ucrania, con más de 68000 toneladas. Entre los 27, el mayor producto fue Alemania, con algo más de 34000 toneladas. España, que había sido el líder comunitario en 2021 con una cifra parecida, bajó a 27400 toneladas en 2022, por culpa de la sequía y otros factores que debilitaron la cosecha.

Pese a estas cantidades, la Unión Europea es deficitaria en mieles y solo produce el 64 por ciento de todo lo que consume, con lo que requiere mantener un importante nivel de importaciones. Sus principales proveedores son China y Ucrania, países habitualmente relacionados con mieles de baja calidad y fraudes como la triangulación de la miel.

Así, pese a su fortaleza, la apicultura en Europa vive tiempos complejos y cabe ser calificada como una potencia frágil. Por un lado, sus colmenas sufren el embate del cambio climático, la expansión de la varroa, los pesticidas y la avispa asiática. Por otro, la competencia de mieles de baja calidad y precio llegadas desde terceros países dificulta el acceso a los mercados de los apicultores europeos.

4 – Día Mundial de las Abejas 2024

Todos estos datos, así como las amenazas y oportunidades que analiza el trabajo publicado en Scientific Reports, están en la mente de los responsables del Día Mundial de las Abejas 2024.

El Día de las Abejas se celebra cada 20 de mayo para sensibilizar sobre el papel esencial que desempeñan las abejas y otros polinizadores en el mantenimiento de los ecosistemas y la producción de alimentos. La fecha coincide con el natalicio de Anton Janša, pionero de la apicultura moderna en el siglo XVIII y uno de los apicultores más célebres de la historia.

Con esta celebración, Naciones Unidas y la FAO buscan destacar la importancia de las abejas para la humanidad y el planeta. Recuerdan que las abejas son responsables de polinizar un tercio de la producción mundial de alimentos, lo que las convierte en un elemento clave para la seguridad alimentaria y la nutrición.

Sin embargo, las abejas y otros polinizadores enfrentan amenazas como el uso excesivo de pesticidas, la contaminación atmosférica y la pérdida de hábitat. Por eso, el Día Mundial de las Abejas llama a los gobiernos, organizaciones, sociedad civil y ciudadanos a tomar medidas para proteger a estos insectos.

En esta edición 2024, como se ha explicado arriba, el foco se pone en la juventud y en la necesidad de concienciar a los jóvenes sobre la importancia de la apicultura y sus valores. Para la apicultura en Europa, contar con personas jóvenes bien formadas y dispuestas a afrontar las dificultades que se plantean es crucial para garantizar su futuro.

5 – Bibliografía empleada

Biri, Melchiorre & Prats, Carmen (1988) El gran libro de las abejas. Barcelona: Editorial de Vecchi.

Comisión Europea (2024) Honey Market Overview (Spring 2024) https://agriculture.ec.europa.eu/document/download/c04a9774-5ba3-41f5-b256-08396b2888ec_en?filename=market-presentation-honey_spring2024_en.pdf&prefLang=es

Jean Prost, Pierre (2007) Apicultura. Conocimiento de la abeja. Manejo de la colmena. Barcelona: Editorial Mundi Prensa.

Lasanta, Eugenio (2018). Apicultura práctica tradicional y moderna: La esencia en el hexágono. Madrid: Liber Factory.

 

Robles, Elena & Salvachúa, Carmelo (2012) Iniciación a la apicultura. Tecnología y calendario. Madrid: Editorial Mundi Prensa.

Salvachúa, Carmelo & Robles, Elena (2003) Manual de apicultura práctica. Sector apícola Galego.

Willcox, B.K., Potts, S.G., Brown, M.J.F. et al. (2023) Emerging threats and opportunities to managed bee species in European agricultural systems: a horizon scan. Scientific Reports 13, 18099.
https://doi.org/10.1038/s41598-023-45279-w

Wilson, Noah (2014) La abeja. Una historia natural. Librería Universitaria de Barcelona: Barcelona.

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