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apicultor levantando un panal de abejas en Brasil, uno de los países afectados por las pérdidas de colmenas en América Latina

Apicultor en Brasil. Foto: Agencia Brasilia, en Flickr.

Una investigación de gran escala detecta fuertes pérdidas de colmenas en América Latina en tasas interanuales. Las abejas sin aguijón, como las meliponas, son las que más pérdidas sufren.

Las muertes masivas de colmenas constituyen un problema creciente para la apicultura. Algunas regiones, como Estados Unidos y Europa, registran la pérdida de incluso un 45 por ciento de sus colonias cada invierno. De hecho, en el invierno 2022-2023, Estados Unidos perdió el 54 por ciento de las colonias en manos de apicultores aficionados y casi el 48 por ciento de las manejadas por profesionales. En Europa, los datos del programa Coloss para el invierno 20-21 muestran tasas de pérdidas que rondan el 18 por ciento de las colmenas.

Estas pérdidas son cada vez más habituales en todo el mundo. Sin embargo, hasta ahora no se conocían datos precisos de pérdidas de colmenas en América Latina. Los aporta una investigación de largo alcance que publica la revista Scientific Reports, del grupo Nature. Este trabajo revela importantes pérdidas de colmenas en todo el continente, especialmente entre las abejas sin aguijón, como las meliponas.

Analizamos los datos de esta investigación que, por primera vez, mide la magnitud de las pérdidas de colmenas en América Latina. Sigue leyendo para conocer mejor los datos.

ÍNDICE DEL ARTÍCULO
1 – Pérdidas de colmenas en América Latina:
el mayor estudio
2 – Las abejas sin aguijón, las más castigadas
3 – ¿Qué son las abejas meliponas sin aguijón?
4 – Bibliografía empleada

La investigación lleva la firma de más de una treintena de investigadores de toda América Latina, encabezados por Fabrice Requiere, de la Universidad de Paris-Saclay, en Francia. El estudio es el mayor de este tipo realizado nunca en la región latinoamericana y lo ha impulsado la Sociedad Latinoamericana para la Investigación de las Abejas, SOLATINA.

1 – Pérdidas de colmenas en América Latina: el mayor estudio

América Latina es una de las regiones más importantes en la producción mundial de miel y productos apícolas, con países como Argentina, Brasil o México liderando los rankings mundiales de producción y exportación. En total, el continente latinoamericano tiene censadas aproximadamente 7,7 millones de colmenas manejadas, es decir, en manos de apicultores. Una gran parte de ellas son colonias de abejas sin aguijón, especialmente las meliponas, extendidas sobre todo en la región del Caribe.

Pese a esta gran importancia de la apicultura en la región, los censos de pérdidas de colonias son muy escasos y parciales. Se conocen estudios de nivel estatal que han registrado muertes de hasta el 50 por ciento de las colonias en Brasil para el periodo 2013-2017; del 29 por ciento en Uruguay (2013-2016) y del 22 por ciento en Argentina (2010-2016). Sin embargo, faltaba una visión general.

Ahora, este estudio publicado en Scientific Reports aporta datos que permiten tener una mirada más clara de lo que sucede de una punta a otra del continente latinoamericano.

Metodología: casi 2000 encuestas

El trabajo ha seguido un método de estudio similar al de proyectos como Coloss, basado en encuestas a las que han respondido apicultores de todos los países de la región. Las encuestas se llevaron a cabo entre 2016 y 2018  y en ellas participaron 1901 apicultores y criadores de melipona o meliponicultores. En total, 1736 apicultores de abejas melíferas y 165 criadores de abejas sin aguijón.

mapas de distribución de las encuestas hechas para conocer las pérdidas de colmenas en América Latina

Mapas de distribución de las encuestas del estudio. Fuente: Requier et al.

Los investigadores precisan que esta metodología es un tanto imperfecta, puesto que “la realización de encuestas basadas en cuestionarios en los países en desarrollo es mucho más compleja que en los países desarrollados, porque requiere entrevistas cara a cara, lo que limita la recopilación de datos cuantitativos”. 

Con todo, Los resultados muestran que, de media, en cada uno de los años del estudio la región perdió el 30,4 por ciento de las colonias de abejas melíferas (Apis mellifera) y el 39,6 por ciento de las abejas sin aguijón. Es decir, la mayor incidencia de muertes de colonias se da entre las meliponas.

Además, la investigación ha encontrado diferencias notables entre estaciones y especies. Así, las abejas sin aguijón sufren más pérdidas en verano (30,9 por ciento y 22,2 por ciento en cada temporada analizada), mientras que las abejas melíferas mueren más en invierno ( 18,8 por ciento y 20,6 por ciento). 

También se ha podido determinar que el tamaño de las operaciones (volumen de las explotaciones) influye: la pérdida de colonias fue mayor durante el verano en las explotaciones más grandes, tanto de melíferas, como de meliponas.

Mapa de distribución de un estudio sobre pérdidas de colmenas en América Latina

Mapa de distribución de las pérdidas de colmenas en invierno. Fuente: Requier et al.

Pérdidas en las abejas melíferas

Los investigadores explican que, según sus datos, la pérdida promedio anual de colonias se situó entre el 16,2 por ciento medio de México y el 47,7 por ciento medio de Colombia para esas dos temporadas analizadas.

Los datos indican que, para las Apis mellifera, se ha encontrado una diferencia significativa entre el invierno y el verano: se registran un promedio de pérdidas del 18,8 por ciento en verano y un 20,6 por ciento en invierno.  Igualmente, hubo diferencia entre cada año del estudio: se perdieron proporcionalmente más colonias en la temporada 2016-2017 que en la siguiente.

Sin embargo, no todos los países se comportaron igual. Por ejemplo, los datos muestran que Brasil perdió mucho más en 2016-2017, mientras que Perú tuvo más pérdidas en la campa 17-18.

Colmenas de la apicultura de argentina listas para cosechar

Cosecha de miel en un apiario argentino. Fuente. INTA.

2 – Las abejas sin aguijón, las más castigadas

Por su parte, las abejas sin aguijón, muy habituales en muchos países latinoamericanos, se han estudiado todavía menos en cuanto a pérdidas. Existían algunos estudios parciales, como uno efectuado en Costa Rica en 2005, que encontró una tasa anual de pérdidas del 6,7 por ciento (sin contra con la depredación de colonias, sea por humanos o por animales) y un 11 por ciento si se incluye este factor.

trajes de apicultor oz armour

Ahora, se ha puesto la lupa sobre estas especies en todo el continente y las abejas sin aguijón, como las meliponas, salen peor paradas que sus “primas” las melliferas. Las pérdidas de abejas en América Latina son mayores para las meliponas.

El estudio muestra que, en general, la pérdida anual de colonias se movió entre el 14,7 por ciento de Perú en 2016-2017 y un muy llamativo 65 por ciento de Bolivia para la misma campaña.

Los investigadores explican que han encontrado “efectos significativos en la relación país-año (la combinación de identidad del país y año de la encuesta como un factor fijo único para el verano”. Así, encuentran que las abejas sin aguijón sufren más pérdidas en verano (una media del 30,9 por ciento de las colonias), y menos en invierno (una media del 22,2 por ciento), para unas pérdidas anuales medias del 39,6 por ciento.

interior de una colmena de abejas meliponas, las más afectadas por las pérdidas de colmenas en América Latina

Colmena de abejas meliponas: a la izquierda, cría; a la derecha, reservas de miel.

A la vista de estos resultados, los investigadores consideran que “la pérdida de colonias de abejas melíferas es una preocupación mundial y América Latina no está exenta”. Apunta que, “al igual que los apicultores, los meliponicultores están sufriendo una alta tasa de pérdida de colonias en la región”, por causas que tienen que ver con prácticas como la “adquisición de colonias a través de métodos no extractivos (que son cada vez menos comunes pero aún persisten) y la regulación del comercio y el movimiento de colonias a lugares no nativos, que se ha observado que potencialmente contribuye a la pérdida de colonias de abejas nativas”. Apuntan también a que el manejo y control de las principales plagas de moscas Phoridae impacta la supervivencia de las abejas sin aguijón manejadas en Centroamérica.

Con todo, el estudio concluye que “en general, alrededor de un tercio de las colonias de abejas melíferas y de abejas sin aguijón se perdieron en promedio por año en Latinoamérica”. Los investigadores recuerdan que “si bien estas pérdidas no implican una disminución en el número de colmenas a nivel nacional o regional, ya que los apicultores pueden compensarlas comprando nuevas colonias o dividiendo las colonias supervivientes en núcleos o paquetes, esto puede representar un costo adicional para los apicultores y la sostenibilidad de la apicultura”.

Finalmente, lanzan una llamada de alarma al señalar que “los resultados son particularmente alarmantes en países como Colombia, Bolivia y Brasil, con registros de altas tasas de pérdida de colonias (más del 30% de pérdidas anuales), tanto para las abejas melíferas como para las abejas sin aguijón”.

Apicultura en Colombia: un apicultor revisa colmenas en un campo de flores amarillas.

Un apicultor colombiano, en pleno trabajo. Fuente: Fedeabejas.

A cambio, reconocen que “otros países de América Latina, como México, Cuba y Panamá, tienen tasas de pérdida de colonias relativamente bajas (por debajo del 20% de pérdida anual), lo que ilustra la heterogeneidad de las situaciones en toda la región”.

Causas de las pérdidas de abejas

El estudio no entra en profundidad en analizar las causas de estas graves pérdidas de colmenas en América Latina. Sin embargo, a lo largo del trabajo se señalan algunas. En el caso de las meliponas, se habla, por ejemplo, de cambios en el manejo tradicional y cambios de hábitat para las abejas, así como tratamientos contra especies como la mosca foride (Phoridae).

Además, se apunta a otras posibles causas para las pérdidas de abejas. Por ejemplo, el uso de pesticidas, la menor disponibilidad de recursos florales en muchas regiones y la expansión de enfermedades patógenos como la varroa.

3 – ¿Qué son las abejas meliponas sin aguijón?

Las abejas meliponas y otras especies de abejas sin aguijón, como las angelitas, son muy bien conocidas en América, pero no tanto en Europa, donde no existen ninguna variedad que pueda ser explotada comercialmente.

Forman parte de la gran familia de los antófilos y son conocidas científicamente bajo el género Melipona. Constituyen una variedad de abejas sin aguijón originarias de América. Estas abejas, a diferencia de la abeja europea (Apis mellifera) que es más común y tiene aguijón, han coexistido con las culturas precolombinas de América durante siglos. En México, por ejemplo, destacan especies como Melipona beecheii (Península de Yucatán), Scaptotrigona mexicana (Golfo y Centro de México) y Scaptotrigona hellwegeri (Guerrero).

Las abejas meliponas viven en colonias relativamente pequeñas, que pueden oscilar entre unos pocos cientos hasta varios miles de individuos. Su organización social también incluye una abeja reina, obreras y zánganos.

La distribución geográfica de las abejas meliponas abarca desde Sinaloa, Tamaulipas y la península de Yucatán, en México, hasta Argentina, Bolivia, Brasil, Colombia, Cuba, Perú, Paraguay y Venezuela. Se distribuyen a lo largo de las regiones tropicales y subtropicales del mundo, desde los 30° de latitud norte hasta los 30° de latitud sur, en Centro y Sudamérica, y también están presentes en zonas de África, Asia y Australia.

En cuanto a la producción de miel, generalmente no construyen panales como las melíferas, sino que levantan unas pequeñas vejigas de cera que rellena con miel. De media, una colmena de melipona produce litro y medio de miel al año, una cantidad muy inferior a la que suele producir una colmena de abejas melíferas. Sin embargo, se considera miel de altísima calidad, gracias a sus propiedades medicinales, que ayudan al sistema inmunológico, además de utilizarse para curar dolencias, heridas, quemaduras y enfermedades.

Ahora, por primera vez, se ha estudiado la pérdida de colmena en América Latina a gran escala y, al poner el foco sobre las meliponas, se ha descubierto que están en mayor peligro que las abejas melíferas comerciales que explota la apicultura.

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4 – Bibliografía empleada

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Eurostat (2023) Beehive numbers in EU: agriculture’s buzzing backbone.
https://ec.europa.eu/eurostat/web/products-eurostat-news/w/EDN-20230519-1

Gray, A; Adjlane, N; Arab, A; Ballis, A; Brusbardis, V; Bugeja Douglas, A; … Brodschneider, R. (2023). Honey bee colony loss rates in 37 countries using the COLOSS survey for winter 2019–2020: the combined effects of operation size, migration and queen replacement. Journal of Apicultural Research62(2), 204–210. https://doi.org/10.1080/00218839.2022.2113329

Steinhauer, N; Wilson, M; Aurell, D; Bruckner, S. & Williams, G (2023) United States Honey Bee Colony Losses 2022-2023:  Preliminary Results from the Bee Informed Partnership. https://beeinformed.org/citizen-science/loss-and-management-survey/

Jean Prost, Pierre (2007) Apicultura. Conocimiento de la abeja. Manejo de la colmena. Barcelona: Editorial Mundi Prensa.

Lamas, ZS; Chen, Y; Evans, JD. (2024) Case Report: Emerging Losses of Managed Honey Bee Colonies.  Biology (Basel). 13(2)117.
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Lasanta, Eugenio (2018). Apicultura práctica tradicional y moderna: La esencia en el hexágono. Madrid: Liber Factory.

 

Potts, S. G., Roberts, S. P. M., Dean, R., Marris, G., Brown, M. A., Jones, R., … Settele, J. (2010). Declines of managed honey bees and beekeepers in Europe. Journal of Apicultural Research49(1), 15–22.
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Requier, F., Leyton, M.S., Morales, C.L. et al. (2024) First large-scale study reveals important losses of managed honey bee and stingless bee colonies in Latin America. Scientific Reports 14, 10079.
https://doi.org/10.1038/s41598-024-59513-6

Robles, Elena & Salvachúa, Carmelo (2012) Iniciación a la apicultura. Tecnología y calendario. Madrid: Editorial Mundi Prensa.

Salvachúa, Carmelo & Robles, Elena (2003) Manual de apicultura práctica. Sector apícola Galego.

Wilson, Noah (2014) La abeja. Una historia natural. Librería Universitaria de Barcelona: Barcelona.

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