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Modificado por Redacción

apicultor llenando un tarro de miel, ahora que las abejas producen menos miel

Apicultor llenando un tarro de miel. Foto: Agencia Brasilia, en Flickr.

Un equipo de investigadores estadounidenses ha demostrado que las abejas producen menos miel cada vez y han encontrado las causas de este problema.

Desde los primeros años 90, la producción de miel de las colmenas estadounidenses decrece. No es el único lugar del mundo en el que sucede: los apicultores de muchos países se quejan de que los rendimientos de sus colonias son cada vez menores.

Ahora, una investigación explica las causas de este descenso en la capacidad de las abejas para producir miel. Para aclarar qué está sucediendo, los investigadores han analizado series de datos de 50 años. Sus conclusiones son claras: se produce menos miel por culpa de factores como la emergencia climática, el uso de pesticidas y los cambios en el uso de la tierra.

En esta noticia, te explicamos el artículo que recoge esta investigación y sus principales conclusiones sobre por qué las abejas producen menos miel ahora que hace cuatro décadas.

ÍNDICE DEL ARTÍCULO
1 – Investigación: ¿por qué las abejas
producen menos miel?
“Ya no se hace miel como antes
3 – ¿Cómo es la producción por colmena
en España y en Europa?
4 – Bibliografía empleada

La investigación se acaba de publicar en la revista ‘Enviromental Research’ y la firma Gabriela M. Quinlan, David Miller y Christina Grozinger, científicos del departamento de Entomología y el Centro de Investigación de la Polinización de la Universidad de Pensilvania y del Departamento de Ecosistemas, Ciencia y Gestión de la misma universidad

1 – Investigación: ¿por qué las abejas producen menos miel?

El trabajo de este equipo de investigadores aborda un asunto de gran importancia para los apicultores: por qué las abejas producen menos miel ahora que a finales de los años 80. En realidad, no se trata de que la cantidad de miel global disminuya, sino de que cada colonia genera menos miel, con lo que hacen falta más colmenas para mantener el nivel de producción que exige el mercado.  En el caso de Estados Unidos, donde se centra el estudio, la media por colmena y año estaba en torno a los 30 kg de miel en 1990 y, desde entonces, cae paulatinamente hasta situarse actualmente en torno a unos 23 kg por colmena de media.

Para comprender por qué el rendimiento de cada colmena ha decaído en las últimas décadas, los científicos se plantearon la hipótesis de que la variación en los rendimientos de miel puede explicarse en gran parte por factores ecorregionales como el clima y el suelo, mientras que los factores de cambio antropogénico (conversión e intensificación del hábitat) explicarán la disminución de los rendimientos de miel en las últimas décadas.

Con esta hipótesis en mente, trabajaron en “destilar los efectos espaciales (regionales) y temporales (cambio) del clima, la productividad del suelo, el uso de la tierra y el uso de herbicidas en la productividad de las colonias de abejas melíferas, para revelar posibles impulsores de la disponibilidad de recursos florales”.

En esta tarea, tuvieron que analizar 50 años de series de datos de todo Estados Unidos. Han evaluado y comparado la información existente en varias bases de datos, como las del Servicio Nacional de Estadísticas Agrarias del Departamento de Agricultura o la Agencia de Servicios Agrícolas de dicho Departamento de Agricultura o el Programa de Reserva y Conservación de tierras.

Abejas construyendo una panal

Abejas trabajando en un panal. Foto: Mandie, en Flickr.

En estas bases de datos se han registrado, desde 1974, aspectos como la producción de miel por cada colonia del país, el uso de la tierra, el uso de herbicidas (especialmente, glifosato), las anomalías climáticas y la productividad del suelo de cada zona del país.

Los datos muestran que la producción de miel por colonia de abejas aumentaba en Estados Unidos hasta los primeros años 90. Desde ese momento, los rendimientos decaen y los investigadores consideran que se debe a varios factores combinados:

  1. Factores que afectan los rendimientos de miel.
    El estudio encontró que las condiciones climáticas y la productividad del suelo estaban entre las variables más importantes para estimar los rendimientos de miel. En ese sentido, las regiones cálidas o frías con suelos más productivos han tenido los rendimientos de miel por colmena más altos. Esto sugiere que los factores fundamentales, como la calidad del suelo, limitan la idoneidad del hábitat para los polinizadores y definen ecorregiones de baja o alta producción de miel.
  1. Variación temporal.
    Las variables temporales más importantes fueron el cambio en el uso de herbicidas, el uso de la tierra (es decir, el aumento en la agricultura intensiva y la reducción en los programas de conservación de la tierra que apoyan a los polinizadores) y anomalías climáticas anuales. Estos factores resultaron estar asociados con la disminución de los rendimientos de miel en las últimas décadas, lo que indica que los factores estresantes antropogénicos (producidos por el ser humano) pueden estar teniendo impactos a gran escala en los recursos florales en los que dependen los polinizadores para su nutrición.
  2. Implicaciones para las comunidades de polinizadores.
    El estudio proporciona información sobre cómo las condiciones abióticas generales, como el clima o el suelo, interactúan con la variación temporal fina para determinar la idoneidad del hábitat para las abejas melíferas y otros polinizadores. Las condiciones abióticas son aquellas que no están vivas, como el clima, la luz, el agua y el suelo. La variación temporal fina es la variación de las condiciones abióticas a lo largo del tiempo, como los cambios en la temperatura, la humedad o la disponibilidad de alimento.
    Para las abejas melíferas y otros polinizadores, la idoneidad del hábitat depende de una variedad de factores, incluidos los recursos florales, la disponibilidad de agua y la protección de los depredadores. Los resultados también proporcionan una línea de base para investigar cómo estos factores influyen en la disponibilidad de recursos florales, lo que es esencial para desarrollar estrategias para comunidades resilientes de plantas y polinizadores frente al cambio global.

grafico del estudio que demuestra que las abejas producen menos miel

Uno de los gráficos del trabajo que explican la relación entre la producción de miel y diferentes factores ambientales.

Mal uso de las tierras agrícolas

Finalmente, los investigadores concluyen que sus hallazgos se sitúan en la línea de trabajos anteriores que alertan sobre el efecto perjudicial de convertir tierras válidas para la apicultura en tierras de uso agrícola intensivo. En ese sentido, resaltan la importancia de la  “conservación del suelo” para mejorar la “conservación de polinizadores”.

Además, señalan que “a medida que el clima cambia, es posible que también debamos considerar cultivares climáticamente inteligentes para hábitats de polinizadores que se adapten a los climas regionales y que puedan resistir eventos climáticos extremos y sustentar así las comunidades de polinizadores”.

”Ya no se hace miel como antes”

Gabriela Quilan, principal investigadora de este trabajo, explica que empezó a pensar en sus hipótesis tras acudir a muchas reuniones de apicultores en los que siempre escuchaba la misma queja: “ya no se produce miel como antes”. A raíz de esta idea, se planteó qué podría haber pasado para que se produjera ese cambio.

Los científicos se dieron cuenta de que, a partir de 1992, la producción de miel ha estado cada vez más vinculada a la variable climática. “ La investigadora señala que “no está claro cómo el cambio climático seguirá afectando la producción de miel, pero nuestros hallazgos pueden ayudar a predecir estos cambios”. Quinlan explica que “por ejemplo, los recursos de polinizadores pueden disminuir en las Grandes Llanuras a medida que el clima se calienta y se vuelve más moderado, mientras que los recursos pueden aumentar en el Atlántico medio a medida que las condiciones se vuelven más cálidas”.

Por su parte, Christina Grozinger ha explicado que, hasta ahora, los estudios se habían ceñido a áreas muy concretas de Estados Unidos y que por primera vez se ha podido trabajar a gran escala, analizando todo el país. “Lo que es realmente único acerca de este estudio es que pudimos aprovechar 50 años de datos de todo el territorio continental de Estados Unidos”, explica Grozinger. “Esto nos permitió investigar realmente el papel del suelo, las condiciones climáticas ecorregionales, la variación climática anual, el uso de la tierra y las prácticas de gestión de la tierra en la disponibilidad de néctar para las abejas y otros polinizadores”.

abeja libando néctar en una flor, ahora que las abejas producen menos miel que nunca

Una abeja liba néctar en una flor. Foto: Hedera Baltica, en Flickr.

Para Quinlan, uno de los puntos más fuertes de la investigación es la importancia de la productividad del suelo en la producción de miel, algo que no se había estudiado a fondo todavía. Muchos estudios habían analizado los nutrientes del suelo, pero no se habían tenido en cuenta otros factores, como temperatura, textura y estructura del terreno, aspectos que afectan a los recursos disponibles para los polinizadores.

En este sentido, han podido comprobar cómo la retirada de cultivos de soja (grandes monocultivos) y la inclusión de tierras en el Programa de Reservas de Conservación han contribuido a mejorar localmente las producciones de miel. Es decir: en aquellos lugares donde la tierra se ha recuperado para la naturaleza, las abejas producen más.

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3 – ¿Cómo es la producción por colmena en España y en Europa?

Los datos de producción por colmena en Estados Unidos se pueden comparar con la producción en España, donde también se encuentran variaciones importantes a lo largo del tiempo.

Según los datos del Ministerio de Agricultura, Pesca y Alimentación, en 1990 cada colmena española producía una media de 15,03 kilogramos. El dato ya se situaba por debajo de los 16,32 de 1970 y los 16,84 kilos de 1975.

En 2021, último año con datos completos, para un censo de 2953000 colmenas, se logró una producción total de 34065000 kilos de miel, lo que arroja una media de 11,5 kilos por colmena, muy por debajo de los datos registrados tres décadas antes,

En la Unión Europea, en 2021, se contabilizaban 20046000 colmenas, con una producción total de 228300 toneladas, lo que supuso una media de 11,3 kilos por colonia. En 2022, la cifra subió levemente: 14,07 kilos por colmena.

Cuatro colmenas con varias alzas

Colmenas con varias alzas. Foto: Don Hankins, en Flickr.

A pesar de la mejoría de 2022, los datos medios siguen lejos de las cifras que se alcanzaban hace tres, cuatro y cinco décadas. Convendría, por tanto, realizar en Europa estudios similares al que se ha publicado en Estados Unidos para comprender por qué las abejas producen menos miel cada vez en la Unión Europea.

4 – Bibliografía empleada

Blanco, Pedro (1994) La apicultura en España. Periodo 1970-1990. Productividad. Primera inspección anual y decisiones. Mundo Ganadero, 4. 62-69.
https://www.mapa.gob.es/ministerio/pags/Biblioteca/Revistas/pdf_MG%2FMG_1994_4_94_62_69.pdf

Comisión Europea (2023) Honey Market Presentation. https://agriculture.ec.europa.eu/farming/animal-products/honey_es

Quinlan, Gabriela, Miller, David & Grozinger, Christina (2023). Examining spatial and temporal drivers of pollinator nutritional resources: evidence from five decades of honey bee colony productivity data Environmental Research Lett. 18, 114018.
https://iopscience.iop.org/article/10.1088/1748-9326/acff0c/meta

Ministerio de Agricultura, Pesca y Alimentación. (2023) El sector apícola español en 2022: principales magnitudes e indicadores económicos.
https://www.mapa.gob.es/es/ganaderia/temas/produccion-y-mercados-ganaderos/sectores-ganaderos/apicola/

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